Una de las cuestiones sobre las que se han presentado argumentos muy contradictorios es el uso de máscaras en la población general en un momento en que la emergencia sanitaria del coronavirus se prolonga. El gobierno de Pedro Sánchez se ha negado hasta ahora categóricamente a promover ese equipo de protección entre los ciudadanos sanos y ha declarado que sólo las personas infectadas, el personal sanitario y otros profesionales que puedan entrar en contacto con los enfermos deben llevar máscaras. El viernes, el ejecutivo rectificó esta situación.

Hace poco más de un mes, el 26 de febrero, Fernando Simón exclamó que:

no es necesario que la población lleve máscaras.

Pero este viernes, en una conferencia de prensa, el director del Centro de Coordinación de Emergencias y Alertas Sanitarias (CCAES) corrigió la situación y propuso el uso generalizado de máscaras como estrategia para contener la pandemia. Es la primera vez que Simon o un alto funcionario de la salud tiene algo alentador que decir sobre un tema que se considera de sentido común en los países asiáticos.

De hecho, el jefe del CCHSA se refirió al ejemplo asiático para proponer esta medida, que aún no se ha aplicado oficialmente.

Aprendamos de la forma en que trabajan otras empresas como la japonesa: debemos aprender a usar el equipo de protección personal a medida que esté disponible”.

Hace unas semanas, él mismo dijo que era una “tontería” que “la gente ahora se preocupe por si tienen o no una máscara en casa”. Y ahora que ha cambiado de posición, es previsible que sea aún más difícil conseguir estos productos en el mercado.

El “gran error” de Europa

El gobierno en general, y Simón en particular, han tenido muchos signos de la importancia de las máscaras frente a una enfermedad sobre la que todavía se desconoce mucho. Es difícil encontrar en las imágenes de cualquier país asiático en los últimos meses de ciudadanos saliendo a la calle sin este equipo de protección. Y, si los médicos las usan para evitar ser infectados cuando están en contacto con los enfermos, hay que preguntarse por qué no se han recomendado a la población general durante estas semanas, ya que no sabemos realmente cuántas personas están infectadas.

Incluso el director general del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) en China, George Gao – la contraparte de Simon en la lucha contra el coronavirus en el gigante asiático – ha criticado que en Europa y los Estados Unidos nadie lleva máscaras. El “gran error” de Occidente, dijo, es que los ciudadanos no los llevan cuando salen a la calle. “Tienes que llevar una máscara, porque cuando hablas, siempre hay gotas que salen de tu boca. (…) Si usaran una máscara, podrían evitar que las gotas que transportan el virus se escapen e infecten a otros”, dijo el experto.

Es cierto que en la comunidad científica se ha discutido mucho sobre la utilidad de la máscara, pero hay muchos expertos que explican que ante la incertidumbre sobre la verdadera propagación del virus, hace más bien que mal que los ciudadanos se protejan a sí mismos y a los demás de esta manera.

No tiene sentido imaginar que las mascarillas quirúrgicas son realmente importantes para los trabajadores de la salud, pero que son inútiles para el público en general.

Dijo el epidemiólogo Benjamin Cowling de la Universidad de Hong Kong hace unos días.

En su conferencia de prensa del viernes, Simon abogó por el uso de máscaras como una de las medidas que se pueden tomar durante la “desescalada” de las medidas de contención, que se espera que dure al menos hasta finales de abril. En otras palabras, cuando los ciudadanos empiecen a salir de sus casas, se les pedirá que lo hagan cubriéndose gran parte del rostro para evitar una segunda oleada de Covid-19, que obligaría a las autoridades a reanudar las estrictas medidas de distanciamiento social que se imponen actualmente.

El problema actual es que hay una escasez mundial de máscaras. En los últimos años, la mayoría de los países han subcontratado la fabricación de este producto a China, donde no pueden satisfacer la demanda excesiva que ha crecido al mismo ritmo que la enfermedad se está propagando en el resto del mundo. La Organización Mundial de la Salud, que se ha pronunciado sistemáticamente en contra del uso generalizado de las máscaras, advirtió a principios de marzo que la “grave y creciente” escasez del producto y otros materiales de protección hace que los trabajadores de la salud estén “peligrosamente” mal equipados.